圖:網上圖片

美國太空總署(NASA)第一個小行星取樣探測器OSIRIS-REx,美國東部時間8日晚由「宇宙神5號」運載火箭搭載,從佛羅里達州卡納維拉爾角空軍基地發射,開啟長達7年的歷史性太空探險任務─追蹤、測繪小行星貝努(Bennu),並採集其樣本送回地球。OSIRIS-REx是NASA第一個小行星取樣任務,也是自「阿波羅計劃」以來攜帶最大樣本返回地球的太空任務。


儘管最新發射的探測器並非首個攜帶小行星塵埃返回地球的飛行器,早在2010年日本的「隼鳥1號」探測器就曾攜帶數千粒塵埃回到地面,但科學家相信,OSIRIS-REx探測器在2023年返回時將帶給地球一份大禮:其攜帶的樣本將為人類了解太陽系的構造和小行星撞擊地球帶來的有機分子提供新視角。

OSIRIS-REx大小如同一部休旅車、重約2110公斤,完全由燃料驅動,造價8億美元(約62億港元)。升空一個小時後,OSIRIS-REx探測器與火箭分離,太陽能電池陣打開開始為航天器提供能量。

按照計劃,它將於2018年8月飛抵直徑約500米的近地小行星貝努,然後用兩年時間對其表面進行測繪,尋找可能存在的礦物質並挑選取樣地點。2020年7月,它將伸出機械臂挑選小行星表面的物質。探測器攜帶的收集和採集裝置,被設計為可抓取至少60克小石塊和灰塵,但項目官員相信它可以收集多達2千克樣本。探測器將於2021年3月離開貝努踏上歸途,預計於2023年9月將樣本艙彈出降落地球。

NASA介紹說,之所以選擇小行星貝努,是因為它來自太陽系形成最早期階段的「時間艙」。那時的太陽系裏,小型岩石天體剛開始形成,其中許多含有水冰與有機物質,科學家相信這是造成地球宜居甚至生命形成的兩種關鍵成分。